¿Estaban los dinosaurios en decadencia antes de su extinción?

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Los Tyrannosaurus rex forman parte del grupo de dinosaurios carnívoros cuya biodiversidad se mantuvo hasta la gran extinción.

La extinción de los dinosaurios a finales del Cretácico como consecuencia del impacto de un asteroide es una idea bastante aceptada, ¿pero estaban ya antes en decadencia? Según un estudio liderado desde el Museo Americano de Historia Natural, la biodiversidad de los gigantescos herbívoros estaba disminuyendo, pero no así la de los dinosaurios carnívoros y herbívoros de tamaño medio. Algunos grupos de dinosaurios ya estaban experimentando una disminución “a largo plazo” antes de su extinción hace 65 millones de años, al final del período Cretácico, según informa esta semana un estudio publicado en Nature Communications. Se cree que los dinosaurios se extinguieron en esa época debido a la actividad volcánica y al impacto de un asteroide, pero si esto sucedió en el mejor momento de estos animales todavía es un misterio.

Ahora un estudio internacional coordinado desde el Museo Americano de Historia Natural (EEUU) proporciona evidencias que sugieren que al menos algunos grupos de dinosaurios no aviares ya se estaban reduciendo antes de su extinción. Un equipo dirigido por el investigador Stephen Brusatte ha calculado la variabilidad de la anatomía y el cuerpo de siete subgrupos principales de dinosaurios durante el Cretácico Superior, a escala mundial y regional, para analizar los incrementos o disminuciones en la biodiversidad.

Los resultados muestran que el número de grandes y corpulentos herbívoros, como los ceratópsidos y los hadrosáuridos, estaban en declive durante las etapas finales del Cretácico. Sin embargo, los datos de los dinosaurios carnívoros y herbívoros de tamaño medio no mostraron esta tendencia.

Estos hallazgos muestran que la evolución de los dinosaurios durante el Cretácico Superior es compleja y no se puede establecer una tendencia universal en su biodiversidad. Los datos sugieren que al menos algunos grupos de dinosaurios soportaron un descenso a largo plazo en su variabilidad morfológica antes de la extinción final.

Referencia bibliográfica:

Stephen L. Brusatte, Richard J. Butler, Albert Prieto-Márquez, Mark A. Norell. “Dinosaur morphological diversity and the end-Cretaceous extinction”. Nature Communications, 1 de mayo de 2012. Doi: 10.1038/ncomms1815.

Fuente: Servicio de Información y Noticias Científicas

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