Mes: enero 2013

Montañas disolviéndose en una isla de Hawai.

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Las aguas subterráneas acabarán por disolver el relieve de Oahu, dejando a la isla tan baja y llana como en Midway. (Foto: Cortesía de Steve Nelson)
Las aguas subterráneas acabarán por disolver el relieve de Oahu, dejando a la isla tan baja y llana como en Midway. (Foto: Cortesía de Steve Nelson)
Algún día, las montañas de la isla de Oahu, la principal del archipiélago de Hawái, desaparecerán como tales y dejarán la isla reducida a un terreno bajo y llano como en Midway. Pero la erosión no es la principal culpable. En realidad, según los resultados de una nueva investigación, esas montañas, derivadas de dos volcanes aparentemente extintos, se están disolviendo desde dentro. El equipo de Stephen T. Nelson, David G. Tingey y Brian Selck, del Departamento de Ciencias Geológicas de la Universidad Brigham Young, en Provo, Utah, Estados Unidos, trató de determinar la rapidez con que la isla está perdiendo sus montañas y qué influencia tiene el clima en esa velocidad. La cuestión clave es que, en líneas generales, durante el proceso se disuelve más material del que es arrastrado por la erosión, y el desequilibrio marcará el destino final del relieve de la isla.
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La flora bacteriana del ser humano ha cambiado dramaticamente en las últimas décadas.

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La flora bacteriana del ser humano ha cambiado drásticamente en los últimos cien años.
La flora bacteriana del ser humano ha cambiado drásticamente en los últimos cien años.
Conocer los microbiomas de seres humanos de épocas anteriores puede aportar informaciones decisivas que permitan detectar cambios en la salud de la humanidad, como por ejemplo qué bacterias beneficiosas podrían haberse perdido a consecuencia del uso abundante de antibióticos y prácticas asépticas desde mediados del siglo XX. El equipo de Cecil M. Lewis (hijo), profesor de antropología en la Universidad de Oklahoma en Estados Unidos y director del Laboratorio de Antropología Molecular de esa universidad, y Raul Tito, investigador también de la citada universidad, analizó datos de flora bacteriana obtenidos de muestras fecales de antiguos humanos recolectadas en tres yacimientos arqueológicos distintos en América, cada uno de más de 1.000 años de antigüedad. Además, el equipo realizó un nuevo análisis de datos publicados sobre dos muestras con un estado de conservación inusualmente bueno, procedentes de Otzi, el Hombre de los Hielos (fallecido alrededor del año 3300 a.C.), y un soldado que permaneció congelado durante 93 años en un glaciar.
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Los chimpancés siguen mamando cuando les aparecen los dientes permanentes.

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El bebé chimpancé Azania mostrando la aparición de los dos primeros molares inferiores (M1) con 3,1 años de edad. Imagen: Andrew Bernand.
El bebé chimpancé Azania mostrando la aparición de los dos primeros molares inferiores (M1) con 3,1 años de edad. Imagen: Andrew Bernand.
Un estudio de la Universidad de Harvard concluye que la aparición de los primeros dientes permanentes en los chimpancés no se correlaciona con la edad del destete, un hallazgo que podría tener implicaciones en las teorías sobre la evolución de la historia de la vida humana. Un equipo de investigadores del Departamento de Biología Humana y Evolutiva de la Universidad de Harvard ha usado fotografías digitales para demostrar que muchos chimpancés jóvenes siguen amamantando igual, o más, de lo que lo hacían en el pasado después de que les emerge el primer diente molar. La investigación desafía estudios anteriores que vinculaban el desarrollo juvenil de la dentadura de los chimpancés con su destete, como un equivalente aproximado del desarrollo de estos dos hitos en la evolución de los primeros humanos. “Entre los primates, se cree que el ritmo de aparición del primer molar en la boca sigue una pauta de crecimiento y reproducción. Sin embargo, cómo se relaciona el desarrollo dental con la lactancia, el consumo de alimentos sólidos y el estado reproductivo materno sigue sin estar claro”, explica el estudio.Dos fotógrafos capturaron imágenes de chimpancés salvajes de más de 21 meses en el Parque Nacional de Kibale en Uganda y el equipo de científicos de este trabajo las usó para evaluar los primeros molares de cinco crías.
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Confirman que no hay relación entre los rasgos faciales y el comportamiento agresivo.

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La profesora Mireia Esparza, de la UB, es coautora del estudio. Imagen: UB
La profesora Mireia Esparza, de la UB, es coautora del estudio. Imagen: UB
Todo indica que no existe vínculo entre las características de los rasgos faciales y el comportamiento violento en algunos hombres, según un estudio publicado en la revista PLOS ONE por un equipo internacional en el que participa el Departamento de Biología Animal de la Universidad de Barcelona. Un nuevo estudio aporta nuevos datos científicos para rechazar las hipótesis que asocian los rasgos faciales con las conductas antisociales y criminales, que tuvieron mucha aceptación a mediados del siglo XIX y que últimamente vuelven a tener fuerza. Para llevar a cabo la investigación, los autores han utilizado una muestra de 4.960 individuos de 94 poblaciones de todo el mundo, lo que les ha permitido tener una visión global de la forma facial y hacer un análisis mucho más preciso tomando en consideración los aspectos diferenciales. Como base del protocolo de estudio, han estudiado el índice fWHR —la relación entre la anchura y la altura faciales— como posible predictor del comportamiento agresivo en poblaciones de hombres. Tal y como explica la profesora Mireia Esparza, de la Universidad de Barcelona (UB), “se utilizó el índice fWHR, en primer lugar, porque es un buen indicador de la forma de la cara y, por otra parte, porque es el índice que se ha usado en los trabajos previos que relacionaban mayor anchura facial con mayor agresividad. Así, podíamos comparar resultados y no había sesgos debido al uso de otro indicador”.
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Encontrados los estromatolitos en sitios más altos del mundo.

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Los estromatolitos de laguna Socompa albergan una gran biodiversidad.
Los estromatolitos de laguna Socompa albergan una gran biodiversidad.
Es definitivamente un ambiente inhóspito: al pie del volcán activo Socompa, en la Puna salteña (Argentina), los índices de radiación UV alcanzan valores extremos y perjudiciales, especialmente para el ADN; en invierno las temperaturas tienen una media de -3 grados centígrados, mientras que en verano apenas llegan a 5 grados y la presión de oxígeno es casi la mitad de la que se encuentra a nivel del mar. Sin embargo en esta laguna se desarrollan y abundan los estromatolitos, estructuras calcáreas formadas por bacterias y otros microorganismos y aglutinados por diversos minerales, como el carbonato de calcio. Los registros fósiles muestran que estructuras similares habitaron la tierra desde hace 3.800 millones de años.
“Es la primera vez en el mundo que se encuentran comunidades de estromatolitos a esta altura, donde las condiciones físicas se asemejan a las que existieron durante la vida primitiva.
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Las nubes de tormenta albergan microbios procedentes de las plantas.

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Nube de tormenta formándose en Namibia. Imagen: Nina Ražen
Nube de tormenta formándose en Namibia. Imagen: Nina Ražen

Un equipo de científicos del norte de Europa ha analizado la composición bacteriana de las nubes de tormenta a través del granizo procedente de ellas. Los investigadores han observado una importante presencia de bacterias provenientes de la superficie de plantas. Investigadores europeos han analizado la presencia de bacterias y componentes orgánicos en nubes de tormenta a través de grandes piezas de granizo procedentes de ellas, y han descubierto que existe gran diversidad microbiana en este hábitat extremo. La investigación se publica esta semana en la revista PLOS ONE.
Tina Šantl Temkiv, que ha participado en el trabajo, explica a SINC que los tipos más comunes de nubes “ya habían sido estudiados previamente, pero las nubes de tormenta, con corrientes de aire muy violentas, son prácticamente inaccesibles para la toma directa de muestras”.
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Descubren en Cuenca el primer dinosaurio ‘Ampelosaurus’ de la península.

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1aaaLos restos del cráneo de un dinosaurio saurópodo hallado en 2007 en el yacimiento de Lo Hueco (Cuenca) podrían pertenecer a un Ampelosaurus, según recoge una investigación que publica la revista PLOS ONE, en la que han participado varias instituciones españolas. Este fósil ha permitido la reconstrucción en 3D del cerebro –con solo ocho centímetros de largo– de este animal lento y poco ágil. Un estudio del Consejo Superior de Investigaciones Científicas, la Universidad Autónoma de Barcelona, la Universidad Nacional de Educación a Distancia y la Universidad de Ohio (EE UU) presenta la reconstrucción en 3D del cerebro del que sería el primer dinosaurio saurópodo representante del género Ampelosaurus identificado en la península ibérica. El fósil del cráneo fue encontrado en el yacimiento de Lo Hueco en Cuenca en 2007 y data de unos 70 millones de años de antigüedad (Cretácico superior).
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La restricción calórica tiene un efecto protector sobre los cromosomas.

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1aaaUn estudio realizado en ratones concluye que aquellos con una ingesta calórica reducida acumulan telómeros más largos, ven disminuida su incidencia de cáncer y muestran un mejor estado de salud. El trabajo se publica esta semana en la revista ‘PLOS ONE’. Uno de los indicadores de salud en las células es el estado del ADN y sus contenedores, los cromosomas, de forma que cuando estos se fusionan o sufren aberraciones pueden ser fuente de enfermedades como el cáncer o acelerar procesos de envejecimiento. Según un estudio desarrollado por el equipo de María Blasco, directora del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO), una disminución sostenida en el tiempo en la ingesta de alimentos resulta en un incremento en la longitud de los telómeros –extremos de los cromosomas– en ratones de edad adulta, lo que ejerce un efecto protector sobre el ADN y el material genético. Estos efectos beneficiosos sobre la juventud de los cromosomas se traducen en una menor incidencia de cáncer, entre otras enfermedades asociadas al envejecimiento.
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Descubierta la ‘cuádruple hélice’ de ADN en células humanas.

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1aaaTras 60 años del descubrimiento de Watson y Crick sobre la estructura de doble hélice del ADN, investigadores de la Universidad de Cambridge han publicado un estudio que revela cómo las estructuras de cuatro hebras del ADN también existen en el genoma humano. Quién les iba a decir en 1953 a James D. Watson y Francis Crick que su descubrimiento sobre la doble hélice del ADN, basado en el trabajo de Rosalind Franklin y galardonado con el premio Nobel, sería actualizado 60 años después. “Han pasado 60 años desde que se resolviera su estructura pero un estudio como este nos muestra que la historia del ADN continúa”, explica Julie Sharp, experta del centro de investigación del cáncer de Reino Unido. En el aniversario de ese hito científico, investigadores de la Universidad de Cambridge (Reino Unido) han publicado un artículo en la revista Nature Chemistry que demuestra que las estructuras de cuatro hebras “cuádruple hélice” del ADN –conocido como G-quadruplex– existen igualmente en el genoma humano.
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Proponen un experimento para transferir información entre el pasado y el futuro.

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El estudio emplea circuitos superconductores para reproducir la interacción entre materia y radiación. Imagen: crazyengineers.
El estudio emplea circuitos superconductores para reproducir la interacción entre materia y radiación. Imagen: crazyengineers.

Investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y la Universidad de Waterloo (Canadá) plantean que se puede pasar información del pasado al futuro gracias a las propiedades del ‘vacío cuántico’, un medio lleno de partículas virtuales. Para realizar el estudio se han empleado circuitos superconductores que reproducen la interacción entre materia y radiación. “El vacío, tal y como lo entendemos clásicamente, es un estado completamente desprovisto de materia, pero cuánticamente está lleno de partículas virtuales: Es lo que se conoce como fluctuaciones cuánticas del vacío”, explica Borja Peropadre, investigador del Instituto de Física Fundamental (CSIC).Investigadores de este centro y de la Universidad de Waterloo (Canadá) proponen un experimento que permite la transferencia de información entre el pasado y el futuro usando este vacío cuántico. Los científicos han conseguido explotar sus propiedades utilizando la emergente tecnología de los circuitos superconductores, según un trabajo que publican en la revista Physical Review Letters. “Gracias a esas fluctuaciones, es posible hacer que el vacío esté entrelazado en el tiempo; es decir, el vacío que hay ahora y el que habrá en un instante de tiempo posterior, presentan fuertes correlaciones cuánticas”, aclara Peropadre.
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