Día: febrero 25, 2013

El cerebro humano ya distingue sílabas tres meses antes del nacimiento.

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El cerebro humano distingue sílabas tres meses antes del nacimiento
El cerebro humano distingue sílabas tres meses antes del nacimiento
Un equipo de investigadores, liderado por Institut National de la Santé et de la Recherche Médicale (Francia), han llevado a cabo un estudio que desvela que el cerebro de los fetos de entre 28 y 32 semanas de gestación ya es capaz de establecer las funciones neuronales que ayudan a distinguir sílabas. El cerebro de los fetos de entre 28 y 32 semanas de gestación ya está preparado para establecer las funciones neuronales encargadas de descifrar el habla humana, afirma un estudio que se publica hoy en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).Los autores, un equipo de investigadores de varias instituciones francesas, dirigidos por Fabrice Wallois del Institut National de la Santé et de la Recherche Médicale (INSER), señalan que al nacer los niños ya son capaces de distinguir algunas sílabas y reconocer el lenguaje humano. Sin embargo, aún no está claro cómo esos circuitos neuronales inmaduros procesan el lenguaje.Los investigadores llevaron a cabo un experimento en el que utilizaron tecnología óptica mediante escáner con 12 fetos de entre 28 y 32 semanas de gestación, la edad más temprana de respuesta cortical a estímulos externos, mientras estaban dormidos. El objetivo era examinar si el cerebro pretérmino puede percibir diferencias lingüísticas y no lingüísticas en las sílabas.
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LEDs más eficientes gracias a las luciérnagas.

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Un LED de nitruro de galio, o GaN, recubierto con una capa cuya estructura emula la de las escamas de las luciérnagas analizadas. (Foto: Nicolas André)
Un LED de nitruro de galio, o GaN, recubierto con una capa cuya estructura emula la de las escamas de las luciérnagas analizadas. (Foto: Nicolas André)
El brillo nocturno de las luciérnagas ha inspirado a un equipo de científicos para afrontar de manera imaginativa una modificación a un diodo emisor de luz (LED) a fin de dotarle de una eficiencia mucho mayor que la del modelo original de LED. Los investigadores, de Bélgica, Francia, y Canadá, estudiaron la estructura interna de los órganos del abdomen bioluminiscente de las luciérnagas, que éstas hacen brillar para atraer a sus parejas potenciales para el apareamiento. El equipo de Annick Bay y Jean Pol Vigneron, de la Universidad de Namur en Bélgica, identificó un patrón inesperado de escamas que refuerzan la luz de las luciérnagas, y aplicó este conocimiento al diseño del nuevo LED, para crearle un recubrimiento que imita esa estructura natural de las luciérnagas. El recubrimiento, que aumentó la extracción de luz del LED en un 55 por ciento, podría ser adaptado fácilmente al diseño de los diodos existentes para contribuir a una iluminación artificial con menor consumo de electricidad.Uno de los aspectos más importantes de este trabajo de investigación y desarrollo es que muestra cuánto podemos aprender observando cuidadosamente la naturaleza, tal como subraya la investigadora Annick Bay, de la Universidad de Namur en Bélgica, especializada en el estudio de las estructuras fotónicas naturales, incluyendo las escamas de ciertos escarabajos y las alas de algunas mariposas.Las luciérnagas generan la luz a través de una reacción química que tiene lugar en las células especializadas llamadas fotocitos.
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A la caza del material genético marciano.

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Región de Reull Vallis en Marte. / ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)
Región de Reull Vallis en Marte. / ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)
Si existiera vida en Marte es posible que fuese parecida a la de la Tierra. No por casualidad, sino porque hace cuatro mil millones de años los dos planetas intercambiaron toneladas de material en forma de meteoritos. Dos figuras mediáticas, Jonathan Rothberg y Craig Venter, son la parte más visible de los equipos que ‘compiten’ para que el siguiente viaje de la NASA al planeta rojo lleve a bordo un secuenciador de ADN y ARN. Hay varios métodos para detectar si Marte alberga vida debajo de su superficie. El ideal, sin duda, sería enviar un nutrido grupo de científicos ataviados con bata blanca, escafandras y toda clase de artilugios. Como el viaje aún es inviable, otra opción factible se perfila en el horizonte: una máquina que sea capaz de obtener material del suelo marciano, detectar el ADN o el ARN que pueda contener, secuenciarlo –leerlo– y enviar la información mediante ondas de radio de vuelta a la Tierra. Dos figuras muy mediáticas están detrás de este objetivo: Craig Venter y Jonathan Rothberg.
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