Mes: marzo 2013

Las termitas están detrás de los misteriosos círculos de hadas del desierto .

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Los círculos de hadas del desierto se forman por la acción de las termitas. / N. Juergens.
Los círculos de hadas del desierto se forman por la acción de las termitas. / N. Juergens.
Los científicos llevaban décadas tratando de explicar los anillos de pasto conocidos como ’circulos de hadas’ que aparecen en los desiertos del sudoeste de África. Ahora un investigador alemán parece haber dado con la clave: las termitas. Estos insectos retiran la vegetación del interior del círculo, lo que evita la transpiración de la escasa agua subterránea y, así, la pueden aprovechar. Plantas venenosas, sustancias volátiles del suelo, dinámicas desconocidas de la vegetación e incluso la acción de las hormigas carnívoras. Son algunas de las hipótesis planteadas hasta ahora para explicar los enigmáticos ‘círculos de hadas’ del desierto de Namibia y otras regiones de la costa sudoeste de África. Se trata de superficies circulares desprovistas de vegetación rodeadas de anillos de pasto perennes. Ahora un estudio del profesor Norbert Juergens de la Universidad de Hamburgo (Alemania) señala que la presencia de termitas (Psammotermes allocerus) ofrece la explicación biológica del fenómeno.
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Los machos ajustan el cuidado de su prole a sus sospechas de cuernos.

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Familia de gorilas. / Erik Jager
Familia de gorilas. / Erik Jager
Según una investigación publicada hoy en PLOS Biology, los machos tienden a desentenderse de sus crías si piensan que su pareja les ha sido infieles. Un comportamiento así plantea sus riesgos porque podrían estar abandonando a su propia descendencia. Algunos machos animales dosifican sus esfuerzos con la prole si no están seguros de su paternidad; sin embargo, otros cuidan sin problema de crías que no son suyas. Esta semana, la revista de acceso abierto PLOS Biology publica un metanálisis de 60 estudios sobre el comportamiento paternal de los machos de 48 especies de insectos, peces, pájaros y mamíferos. Su conclusión es que los machos contribuyen al cuidado parental dependiendo de la fidelidad que le supongan a su pareja. “Los machos son más tolerantes y a la vez más astutos de lo que pensábamos”, explica a SINC Charlie Cornwallis, investigador de la Universidad Lund (Suecia) y uno de los autores del estudio, en el que también han participado las universidades de Oxford y Yale.
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Conexión entre cerebros distantes mediante una interface artificial.

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Miguel Nicolelis, a quien se considera uno de los más importantes científicos contemporáneos del mundo en el campo de las interfaces cerebro-máquina. (Foto: Laboratorio del Dr. Miguel Nicolelis / EPFL)
Miguel Nicolelis, a quien se considera uno de los más importantes científicos contemporáneos del mundo en el campo de las interfaces cerebro-máquina.
En un experimento que no mucho tiempo atrás sólo habría podido ser abordado en una historia de ciencia-ficción, unos investigadores, por vez primera, han conectado electrónicamente los cerebros de pares de ratas, permitiendo a éstas comunicarse directamente para solucionar problemas simples. En uno de los experimentos se logró enlazar los cerebros de dos animales separados por miles de kilómetros, uno en Durham, Estados Unidos, y otro en Natal, Brasil. Los resultados obtenidos hasta ahora en esta fascinante línea de investigación sugieren que podría ser factible enlazar entre sí más de dos cerebros vivientes, para formar lo que el equipo de investigación llama “computadora orgánica”, una singular máquina semiviviente que permitiría el flujo de información sensorial y motora entre los seres conectados. En una serie anterior de experimentos con interfaces neuronales, sobre la que ya publicamos un artículo recientemente, el equipo del neurobiólogo Miguel Nicolelis, profesor en la Universidad Duke en Durham, Carolina del Norte, Estados Unidos, con una trayectoria que engloba la Escuela Politécnica Federal de Lausana (EPFL) en Suiza, y que también desempeña otras actividades científicas en Brasil, su país natal, comprobó que la plasticidad o capacidad de adaptación del cerebro de rata es mayor de lo que se creía.
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Averiguar el color de ojos y de pelo de difuntos de siglos atrás a partir de sus huesos.

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El nuevo método para deducir el color de pelo y de ojos a partir de muestras forenses recientes también puede ser usado para identificar estos detalles a partir de restos humanos antiguos. (Foto: Arkadiusz Wrebiak, Wojciech Branicki y Manfred Kayser)
El nuevo método para deducir el color de pelo y de ojos a partir de muestras forenses recientes también puede ser usado para identificar estos detalles a partir de restos humanos antiguos. (Foto: Arkadiusz Wrebiak, Wojciech Branicki y Manfred Kayser)
Un nuevo método para revelar el color de pelo y de ojos a partir de muestras forenses recientes también se puede utilizar para identificar estos detalles a partir de restos humanos antiguos. Así se ha determinado en una nueva investigación a cargo de expertos de Polonia y los Países Bajos. En las pruebas realizadas durante la investigación, el sistema HIrisPlex para análisis de ADN pudo identificar el color de pelo y de ojos de personas fallecidas, a partir de dientes de hasta 800 años de antigüedad. En uno de los casos, los restos mortales analizados han servido para terminar con una pequeña controversia de la historia moderna. El equipo de Wojciech Branicki, del Instituto de Investigación Forense y la Universidad Jagielloniana de Cracovia en Polonia, y Manfred Kayser, de la Universidad Erasmus de Rotterdam en los Países Bajos, que recientemente desarrolló el citado sistema de análisis forense, ha mostrado ahora que éste es lo bastante robusto como para trabajar con éxito sobre algunas muestras más antiguas y degradadas de restos humanos, tales como dientes y huesos. El sistema analiza 24 polimorfismos en el ADN (variantes genéticas naturales) que se pueden usar para deducir el color de pelo y de ojos de la persona.Este sistema puede ser usado para verificar datos que no estén del todo claros debido a la ausencia de fotografías de color o de otros documentos. Por ejemplo, con el HIrisPlex los investigadores han confirmado que el general polaco Wladyslaw Sikorski (1881-1943), quien murió en un accidente aéreo, era rubio y de ojos azules, tal como se le representó en retratos pintados años después de su muerte.
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El ‘retrato’ del universo más joven desafía al modelo cosmológico estándar.

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El fondo cósmico de microondas desvelado por Planck. (Foto: ESA y la Planck Collaboration)
El fondo cósmico de microondas desvelado por Planck. (Foto: ESA y la Planck Collaboration)
La radiación del fondo cósmico de microondas (RFCM) es conocida como el eco o el resto de la explosión inicial del universo, el Big Bang. Los primeros datos del satélite Planck de la Agencia Espacial Europea, en cuya misión participa el español Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), han dado lugar al mapa más detallado de esta forma de radiación. Esta representación gráfica tan precisa ha revelado ciertas características del universo que difieren de las propuestas por el modelo cosmológico estándar. La información recogida por el telescopio espacial durante 15 meses y medio proporciona una imagen de cómo era el universo cuando tenía unos 380.000 años de antigüedad. Según estos datos, el cosmos, observado a las más grandes escalas, no presenta las mismas propiedades en todas las direcciones. Dicha cualidad es conocida como isotropía y sería la esperada bajo el marco cosmológico estándar.Poco después del Big Bang, el universo sufrió un proceso de expansión acelerada denominado inflación. Convencionalmente, este periodo está asociado a una etapa de homogenización de la composición del universo en todas las direcciones.
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Dinosaurios víctimas de reptiles.

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Clint Boyd señala un diente de cocodriloforme aún clavado en un fémur de dinosaurio. (Foto: Escuela de Minas y Tecnología de Dakota del Sur)
Clint Boyd señala un diente de cocodriloforme aún clavado en un fémur de dinosaurio. (Foto: Escuela de Minas y Tecnología de Dakota del Sur)
Históricamente, se ha presentado a los dinosaurios como especies dominantes, y en la mentalidad popular se ha venido asumiendo a menudo que un dinosaurio sólo podía ser víctima de otro dinosaurio. Sin embargo, otras bestias de aquellos tiempos eran perfectamente capaces de ejercer de depredadoras de dinosaurios, sobre todo cuando sus presas eran crías. Un ejemplo rotundo de esto llega ahora a raíz de la presentación de los resultados obtenidos en el análisis de fósiles descubiertos en un terreno del Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante, en el sur de Utah, Estados Unidos. Los restos fósiles datan de finales del período Cretáceo, hacia el fin de la era de los dinosaurios, y demuestran que animales parecidos a cocodrilos se alimentaban de crías de dinosaurios.El trabajo lo ha realizado el equipo de Clint Boyd, de la Escuela de Minas y Tecnología de Dakota del Sur en la ciudad de Rapid City, Stephanie K. Drumheller, de la Universidad de Iowa y la de Tennessee, y Terry A. Gates, de la Universidad Estatal de Carolina del Norte y el Museo de Historia Natural de Utah, todas estas instituciones en Estados Unidos.
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Páncreas artificial.

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Páncreas artificial externo: A la izquierda, dispositivo de vigilancia constante de glucosa. La bomba, sujeta en el cinturón, inyecta insulina bajo la piel del paciente, a la derecha. El sistema de control es en este caso un teléfono inteligente o smartphone. (Foto: IRCM)
Páncreas artificial externo: A la izquierda, dispositivo de vigilancia constante de glucosa. La bomba, sujeta en el cinturón, inyecta insulina bajo la piel del paciente, a la derecha. El sistema de control es en este caso un teléfono inteligente o smartphone. (Foto: IRCM)
Se ha llevado a cabo un ensayo clínico pionero comparando los resultados del tratamiento convencional para la diabetes tipo 1 (usando una bomba de insulina), con los resultados de utilizar un páncreas artificial provisto de sistema hormonal dual. La comparación entre los resultados indica que el páncreas artificial aporta una mejora en los niveles de glucosa y un menor riesgo de hipoglucemia. Este prometedor logro de un equipo de especialistas del Instituto de Investigaciones Clínicas de Montreal (IRCM), dirigidos por el endocrinólogo Dr. Rémi Rabasa-Lhoret, puede tener importantes repercusiones en el tratamiento de la diabetes tipo 1, acelerando el desarrollo de un páncreas artificial externo que sea seguro y práctico de usar. El páncreas artificial es un sistema automatizado que reproduce, hasta cierto punto, el trabajo de un páncreas natural en buen estado, adaptando continuamente la liberación de insulina a los cambios en los niveles de glucosa.
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La extinción de los dinosaurios sí coincide con la caída de un objeto cósmico en la Tierra.

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Paul Renne recoge una muestra de una capa cercana al nivel que corresponde a la extinción de los dinosaurios. (Foto: Courtney Sprain / BGC)
Paul Renne recoge una muestra de una capa cercana al nivel que corresponde a la extinción de los dinosaurios. (Foto: Courtney Sprain / BGC)
Aunque parece razonable que la colisión de un asteroide o cometa contra la Tierra hubiera sido capaz de provocar la extinción masiva en la que los dinosaurios fueron aniquilados por completo, en los últimos años se ha mantenido un fuerte debate sobre si realmente esa fue la causa principal de la extinción de tales bestias. Lo que ha venido suscitando polémicas ha sido la discrepancia, pequeña pero significativa, entre la época del impacto y la de la extinción. Debido a ello, se han barajado otras causas para esa gran extinción, como un cambio climático o una actividad volcánica descomunal, las cuales, si nos olvidamos del baile de fechas, pudieron ser meras consecuencias del impacto. En un intento de resolver el enigma, un equipo de científicos del Centro de Geocronología de Berkeley (BGC), la Universidad de California en Berkeley y universidades de los Países Bajos y del Reino Unido, han determinado las fechas más precisas logradas hasta ahora sobre la extinción de los dinosaurios y sobre el colosal impacto meteorítico que aconteció en la misma época.Las fechas respectivas están ahora tan cerca la una de la otra, que el equipo de Paul Renne, director del BGC, cree que el cometa o asteroide fue lo que extinguió a los dinosaurios, aunque eso no contradice la hipótesis de que cuando se produjo el impacto esas bestias, que llegaron a dominar el mundo, no atravesaban su mejor momento sino que estaban en decadencia.
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Los últimos datos del CERN indican que la nueva partícula es un bosón de Higgs.

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Registro de un bosón de Higgs. / CERN-CMS
Registro de un bosón de Higgs. / CERN-CMS
Las colaboraciones ATLAS y CMS del Gran Colisionador de Hadrones (LHC) han presentado hoy en la conferencia Moriond (La Thuile, Italia) los últimos datos sobre la partícula descubierta en el CERN el año pasado. Una vez analizados dos veces y media más datos que los disponibles durante el anuncio de su descubrimiento en julio de 2012, los resultados indican que la partícula es un bosón de Higgs, la partícula asociada al mecanismo que da masa al resto. Sigue siendo una pregunta abierta, sin embargo, si este es el higss del modelo estándar de la física de partículas o, posiblemente, el más ligero de los bosones de los varios previstos en otras teorías que van más allá de ese modelo. Encontrar la respuesta a esta pregunta  llevará tiempo, como explicó a SINC, Rolf Heuer, durante su visita a la Universidad de Oviedo hace un par de semanas.
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Mapas de todas las proteínas del interior de una célula.

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El método ideado por los químicos del MIT permite identificar qué proteínas están presentes en diferentes compartimientos de las mitocondrias. (Imagen: Jeff Martell, Hyun-Woo Rhee y Peng Zou)
El método ideado por los químicos del MIT permite identificar qué proteínas están presentes en diferentes compartimientos de las mitocondrias. (Imagen: Jeff Martell, Hyun-Woo Rhee y Peng Zou)
Gracias a una nueva técnica, se ha conseguido dar un salto espectacular en la capacidad de trazar mapas con las ubicaciones de las proteínas dentro de una célula. Conocer bien tales posiciones es de gran ayuda para que los científicos deduzcan las funciones de dichas proteínas. Para tener una idea clara de lo que sucede en el interior de una célula, los científicos necesitan conocer la ubicación de miles de proteínas y otras moléculas. Unos químicos del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), en Cambridge, Estados Unidos, ahora han desarrollado una técnica que puede etiquetar todas las proteínas de una región particular de una célula, lo cual les permite crear mapas más precisos de las ubicaciones de esas proteínas.
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