Historia de la Ciencia

Tecnofósiles, el legado futuro sin precedentes de la humanidad.

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En un futuro lejano, las excavaciones paleontológicas en la Tierra hallarán más tecnofósiles humanos que fósiles de cualquier otro tipo. (Imagen: Recreación artística de tecnofósil, por Jorge Munnshe en NCYT de Amazings)
En un futuro lejano, las excavaciones paleontológicas en la Tierra hallarán más tecnofósiles humanos que fósiles de cualquier otro tipo. (Imagen: Recreación artística de tecnofósil, por Jorge Munnshe en NCYT de Amazings)
La influencia de la humanidad sobre la Tierra es tan grande, y sus huellas en ella, tantas, que en un futuro quizá no muy distante, los hipotéticos paleontólogos del mañana que deseen averiguar cosas del pasado, se encontrarán con que las huellas de dinosaurios o las madrigueras excavadas por animales del pasado, han sido desbancadas por los vestigios de objetos artificiales de la humanidad. Excaven donde excaven, casi todo lo que hallarán será tecnofósiles. Si la especie humana se extinguiera, y la Tierra recibiera la visita de seres inteligentes extraterrestres, u otra especie inteligente surgiera en la Tierra, no les faltarían pruebas de que aquí existió una civilización que llegó a ser poderosa y, para bien o para mal, dominó el mundo. Éste es el sugerente tema sobre el que trata un nuevo estudio llevado a cabo por el equipo internacional de Jan Zalasiewicz y Mark Williams, del Departamento de Geología en la Universidad de Leicester en el Reino Unido. La situación expuesta aún está fuera de nuestro horizonte histórico futuro, pero algunos atisbos se aprecian en lo que se ha dado en llamar arqueología industrial, una rama muy reciente de la arqueología que se centra en la recuperación y estudio de maquinaria industrial muy antigua. Leer el resto de esta entrada »

La internet hace 80 años, según Paul Otlet.

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Paul Otlet

Con todo el jaleo que se ha generado en torno a Europeana, la biblioteca virtual europea me viene a la memoria este vídeo que se publicaba no hace mucho sobre Paul Otlet y su visión, publicada en su obra de 1932 “Tratado sobre Documentación” sobre el futuro de la información. En cierto modo este hombre pronosticó hace ochenta años, un red inmediata y universal muy similar a lo que hoy es Internet es fascinante ver estas cosas con la perspectiva que nos da el tiempo.

Mil escolares medirán la Tierra como Eratóstenes.

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La Festividad de Eratóstenes recuerda el método usado por el matemático hace más de dos mil años para calcular la circunferencia terrestre. En esta ocasión participarán un millar de escolares de Madrid, Lyon (Francia) y Alejandría (Egipto). Los estudiantes compartirán sus resultados por videoconferencia el 21 de junio. Hace 250 años antes de nuestra era, en la ciudad de Asuán, al sur del antiguo Egipto, era conocido el hecho de que cierto día, a cierta hora, los obeliscos no proyectaban sombra alguna y el agua de los pozos reflejaba tan sólo la luz del Sol. Eratóstenes, que fue uno de los más célebres directores de la Biblioteca de Alejandría, reparó en que en esta ciudad aquello no sucedía: allí los objetos proyectaban sombra. Entonces, y con la ayuda de unas matemáticas que hoy consideramos elementales, logró realizar un descubrimiento asombroso: la medida de la circunferencia de la Tierra. Mañana serán unos 75 alumnos madrileños de cuarto de primaria, de unos 10 años de edad, quienes asuman el reto de averiguar cuáles son las dimensiones de la Tierra con la única ayuda de un gnomon –o vara que proyecte su sombra en el suelo–, un portaángulos, lápiz y papel. Lo que deben hacer los niños es calcular el ángulo de un triángulo rectángulo cuyos catetos son una vertical conocida –el gnomon– y su sombra.

Moderna Biblioteca de Alejandría.

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El hombre que obligó a cambiar los manuales de psicología.

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En 1969, el psicólogo David Rosenhan y un grupo de siete voluntarios perfectamente cuerdos se presentaron en las oficinas de admisión de 12 instituciones mentales en Estados Unidos.Usando identidades falsas, y pretendiendo tener síntomas que no tenían, todos lograron hacerse internar como pacientes. No se trató de una broma del día de los inocentes, estos falsos dementes comandados por Rosenhan tenían una misión: cuestionar la capacidad de la psiquiatría de distinguir entre la locura y la cordura. En la entrevista de admisión, los pseudopacientes aseguraron escuchar ruidos, luego voces. Pero una vez adentro, abandonaron sus síntomas y comenzaron a comportarse de manera normal.

“Para David, un científico es alguien que mira a su campo de estudio con escepticismo y ve cuáles son los problemas. Su temor era que la gente resultara dañada por la psiquiatría”, le dijo a la BBC Florence Keller, psicóloga clínica y amiga de Rosenhan.

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Salen a la luz las “depravadas” costumbres sexuales de los pingüinos.

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Los pingüinos adelia, o Adelaida, viven en la Antártida.

Más de un siglo después de su elaboración, sale a la luz una descripción de las inusuales actividades sexuales de los pingüinos, escrita durante la expedición del Capitán Scott a la Antártida.Un artículo sobre los pingüinos adelia realizado por el oficial médico del Capitán Scott, George Levick, devela prácticas homosexuales, intentos de aparearse con crías y hasta con hembras muertas por parte de lo que él describió como “machos depravados”. Las descripciones eran tan escandalosas que quedaron ocultas. Pero ahora los científicos entienden por qué el explorador conseideró depravados aquellos comportamientos. El Museo de Historia Natural de Londres acaba de publicar una versión completa del estudio inédito. Levick, un ávido biólogo, era el oficial médico en la malograda expedición del capitán Scott “Terra Nova” al Polo Sur en 1910. Fue un pionero en el estudio de los pingüinos y la primera persona en pasar una temporada de cría con toda una colonia en el remoto Cabo Adare.
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Los estudios de anatomía de Leonardo, casi tan buenos como el 3D.

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Por Robin Banerji.

A lo largo de su vida, Leonardo da Vinci hizo miles de anotaciones y dibujos sobre el cuerpo humano, algunos de los cuales se exhiben a partir de esta semana en las galerías del palacio de Buckingham, en Londres. ¿Pero qué tanto se acercó el genio del Renacimiento a la realidad? Da Vinci quería entender cómo estaba compuesto el cuerpo, y cómo funcionaba. Entre 1507 y 1511, el artista trabajó en la universidad de Pavía con el profesor de anatomía Marcantonio della Torre, lo que le garantizó acceso a numerosas autopsias. Pero al momento de su muerte en 1519, el gran tratado que planeaba escribir sobre la materia estaba incompleto y sus documentos quedaron sin publicar. El hecho de que sus anotaciones estuvieran hechas en su característica escritura “de espejo” sugieren que no estaba listo para darlas a conocer a la comunidad científica. Anatomistas clínicos consideran que el trabajo de Leonardo estaba muy adelantado a su tiempo y que en algunos aspectos podría ayudarnos a entender el cuerpo incluso en la actualidad. ¿Cómo se comparan estos dibujos, hechos hace más de 500 años, a lo que la tecnología de imágenes digitales puede decirnos hoy?
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Acorde a Ernst Haeckel la política es biología aplicada.

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Ernst Haeckel

Por Rubén Fernández

Este artículo aparece en julio 28 , en los PLoS de Biología, en torno a como las ideas de Darwin fueron introducidas, popularizadas y de algún modo deformadas en Alemania. En este país las ideas de Charles Darwin fueron aceptadas rapidamente después de la publicación de el Origen de las especies en noviembre del 1859 en Inglaterra. Heinrich Georg Bronn, un afamado paleontologo aleman realizó una primera traducción solo meses después de la publicación original. Es importante notar, que Bronn realizó una traducción liberal y muy libre de la obra de Darwin donde incluyó numerosos comentarios no del todo desacertados. Aun más importante, nuestro traductor se tomó una patente de corso increible, aun más, añadió un capitulo adicional, el numero 15, en el cual analizó, reinterpretó y aún más criticó algunos aspectos del libro de Darwin. Para mi asombro, Darwin aceptó esta imprudencia de Bronn y hubo un intenso intercambio epistolar entre ambos hombres.
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Los carnavales de Ida.

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Por Rubén Fernández

La ciencia no debe ser circo, ni tramoya , ni mucho menos pretexto para ganar audencia en los medios. Ya tenemos bastantes cosas lamentables, sórdidas y aún grotescas en este mundo, no es todo esto suficiente para la prensa y los medios? Por qué algunos científicos pretenden alcanzar el status de celebridad? Yo creo que cualquier disciplina científica está supuesta a ser objetiva y metódica en su naturaleza. Por principio, debe ser ajena a festividades carnavalescas y en mi opinión personal mientras más lejos de la prensa, lo mejor para ella. En definitiva los científicos no son estrellas de Hollywood o lo son para estos tiempos? Yo entiendo que un descubrimiento o avance dramático que altera la comprensión de nuestro mundo y cambia para siempre libros de textos inevitablemente se convierte en parte de las noticias y potencialmente en “headlines” en la prensa. Tenemos un fósil, con nombre Ida, anunciado a bombo y platillo, promocionado por la prensa como el eslabón perdido y aún los mismos científicos cooperaron con el show mediático.
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La inspiración cada vez llega más tarde.

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William Lawrence Bragg fue galardonado en 1915 con el Premio Nobel con solo 25 años.

La mayoría de investigadores realizan su gran contribución a la ciencia pasados los 40. Un análisis de los premios Nobel de Física, Química y Medicina de los últimos 100 años, llevado a cabo por la Universidad de Ohio (EE UU), desmiente el mito de la creatividad y la brillantez científica asociada a la juventud.

“Una persona que no ha hecho su gran contribución a la ciencia antes de los treinta nunca lo hará”. Albert Einstein

Albert Einstein pudo haberse equivocado con esta lapidaria afirmación. La imagen romántica de científico fresco y brillante, que movido por el ímpetu y la irreverencia de su juventud revoluciona un campo de estudios con sus novedosas aportaciones, no se corresponde con la realidad.

“La edad a la que los científicos hacen sus logros más importantes varía a lo largo del tiempo y según el campo de estudio. Y las contribuciones científicas más relevantes se realizan, cada vez más, en edades avanzadas”. Bruce Weinberg

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El hombre que confundió un dinosaurio con el escroto de un gigante.

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Dibujo de Richard Brookes (1763) del que probablemente fue el primer hueso conocido de dinosaurio, bautizado como 'Scrotum humanum'.

Por Antonio Villarreal.

En 1677, el reverendo inglés Robert Plot describió en su libro Historia Natural de Oxfordshire el hallazgo de un enorme trozo de hueso fosilizado. Según el inglés, se trataba de “un hueso auténtico, ahora petrificado” que recordaba “exactamente la figura de la parte de debajo del fémur de un hombre, o al menos de algún otro animal”. Este fósil correspondía en realidad a un dinosaurio, aunque este crucial dato no se conocería hasta un siglo más tarde. Una de las explicaciones de los fósiles en el siglo XVII era la ‘virtus formativa’, una capacidad de la Tierra para generar formas caprichosas. Plot, un naturalista inquieto y con las mejores intenciones de hacer avanzar la ciencia de la época, no tuvo demasiado acierto. Basándose en los datos disponibles en aquella época y en partes de la Biblia, el reverendo creyó que el hueso pertenecía a un gigante. Y en una desafortunada serie de hipótesis posteriores, este mismo fósil fue tomado por los testículos petrificados de un coloso. Así, durante años, el primer dinosaurio identificado recibió el nombre de Scrotum humanum.
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